Björn Wirdheim – vår bortglömda världsstjärna?

Björn Wirdheim vinnare i japanska Super GT

Björn Wirdheim vinnare i japanska Super GT

När Marcus Ericsson blev klar för Caterham i början av året så blev han den förste svensken att få tävla i Formel 1 på 23 år.  Faktum är dock att att Sverige var mycket nära att få en ordinarie förare i F1 redan för 10 år sedan då Björn Wirdheim skrev på ett treårs-kontrakt med Jaguar som testförare efter att ha vunnit Formel 3000 året innan. Tyvärr gick den drömmen i kras när Ford, ett år in på Björn Wirdheims kontrakt med Jaguar, valde att sälja teamet till Red Bull. 2005 spenderade Wirdheim i USA i Champ Car, men då i en serie som var på väg att dö ut och i ett team med bristande resurser utan någon framtid och stället vändes blickarna österut mot Japan…

Ja Björn, det har gått några år sedan den svenska publiken hade full koll på vad du kör. Självklart vet en del men långt ifrån alla, vad är det du kör idag och var?

- Jag tävlar sedan 8 år tillbaka i Japan. Närmare bestämt i den japanska Super GT Serien som i princip har varit Asiens svar på gamla Group C eller nya LMP1. Nu för tiden är det ju meningen att det skall vara motsvarigheten till Europeiska DTM, men som det är nu med kvaltider bara två sekunder efter Audis och Toyotas LMP1 Le Mans prototyper på samma bana så är det frågan om något helt annat. Tänk dig LMP1 prototyper i sprint race med gott om närkontakt. Kanske BTCC i prototyp-fart. Nu kör jag sedan två år tillbaks GT3-klassen i samma mästerskap för ett av de ledande teamen där med siktet inställt på att vara tillbaks i huvudklassen med ett konkurrenskraftigt team 2015. 

Björn Wirdheim i Jaguar R5 under tester i Barcelona i april 2004 World Copyright: Glenn Dunbar/ LAT Photographic

Björn Wirdheim i Jaguar R5 under tester i Barcelona i april 2004
World Copyright: Glenn Dunbar/ LAT Photographic

Vi ska komma tillbaka till det ju gör idag om en liten stund, men om vi backar klockan lite till tiden efter din vinst i F3000 2003 och nyskrivet kontrakt med Jaguar i Formel 1.. Du körde en tredje-bil för teamet under fredagsträningarna hela  säsongen 2004 och så långt såg allt allting ut att vara frid och fröjd.. Men vad hände?

- Ford som ägde Jaguar drog sig ur F1 och därmed gick jag miste om ett flerårsavtal som bara hade påbörjats. Timing är allt inom motorsport och även om vi hade försökt att se till att ge mig alla chanser genom att skriva ett vattentätt kontrakt på tre år så var det ingen som kunde ha förutsett att Ford skulle ta ett så drastiskt beslut.

Du hade vid den här tiden Christian Horner som manager, hur känns det idag nu när han verkligen blivit en maktfaktor i Formel 1?

- Jag respekterar honom professionellt, han körde ju sitt eget race karriär-mässigt samtidigt som han såg efter mig. Vid det tillfället så hade han väl Flavio som modell. Han avslutade vårt kontrakt i förtid när han fick platsen i Red Bull. Det var inte positivt för mig men som jag nämnde tidigare så handlar det om timing och i det fallet så hade jag inte lyckan på min sida.

Björn Wirdheim under torsdagträningen inför Monacos GP 2004. World Copyright: Steve Etherington/LAT Photographic

Björn Wirdheim under torsdagträningen inför Monacos GP 2004. World Copyright: Steve Etherington/LAT Photographic

Hur nära en racesits i F1 var du?

- Beroende på hur Jaguar F1 ansåg att jag presterat så hade jag chansen att ta en ordinarie sits under år två eller tre efter att ha varit testförare de föregående säsongerna. Om de inte ansett att jag kunde gå vidare från testförare efter år 3 så hade det varit dags att förhandla om kontraktet.

 Hur kände du då, när det stod klart att Red Bull köpt Jaguar och du förstod att ditt kontrakt inte var värt något?

- Det var trist för jag fick aldrig chansen att förhandla om mitt kontrakt. Jag minns att jag var inplanerad att testa i Barcelona i slutet av säsongen i samband med att Red Bull tog över teamet. Jag åkte dit och fick ett så dåligt mottagande av Mateshitz och Helmut Marko att jag bad att få åka hem omedelbart.

Hur gick det till när du fick din första körning i japan..?

- Jag var inte intresserad av att hänga kvar i F1 som testförare, jag ville tävla vilket inte var så konstigt med tanke på så framgångsrika säsonger som jag hade i F3000 och F3 innan jag kom in i F1. Jag siktade istället på ChampCar som då gav intrycket av att vara det näst bästa alternativet efter F1. Men teamet jag körde för var under finansierat och mästerskapet var döende i vilket fall som helst så när möjligheten dök upp att åka till Japan och köra för det ledande Formel Nippon så var det inte mycket att orda om.

Eje Elgh har, vad jag förstår, haft stor betydelse för din karriär.. Dom är inte helt olika varandra heller, karriärerna alltså. Ni har båda varit väldigt nära Formel 1 utan att nå hela vägen och därefter odlat en framgångsrik karriär i japan..  Hur trivs du där borta?

- Eje och jag lärde känna varandra under min andra säsong i F3. Fram till dess hade det bara varit jag och min far som arbetade med min karriär, och pappa insåg väl att för att jag skulle gå vidare på allvar så krävdes det kanske att vi involverade någon utomstående med mer erfarenhet. Eje hade precis avslutat sin aktiva karriär och gick med på att vara med på mina tävlingar som en form av mentor. Det fungerade väldigt bra och jag skulle vilja säga att Eje blev avgörande för mina framgångar i F3 och F3000.

Bor du i Japan eller pendlar du?

- Jag bodde bara i Japan de första två åren när jag körde både Formel Nippon och Super GT, när jag slutade med FNippon så fanns det ingen anledning att vara kvar permanent i Japan. Då flyttade jag tillbaks till England med min partner Ellen Aubrey. Tillsammans har vi en dotter, Edie Beau och tre Working Cocker Spaniels, Maddy, Molly och Spudley.

Björn Wirdheim kör i år en Mercedes SLS GT3 i japanska GT300 för Gainer Motorsport

Björn Wirdheim kör i år en Mercedes SLS GT3 i japanska GT300 för Gainer Motorsport

Skiljer sig japansk racing från resten av världen?

- Ja det gör den. Det är racing på en väldigt hög nivå. Jag tror att det enda mästerskapet som man kan jämföra Super GT med är möjligtvis DTM. Och det är anledningen till att jag varit kvar där så länge, jag ser inte att det finns något bättre eller mer intressant alternativ för mig professionellt för närvarande.

Siktar du mot något annat än det du gör just nu? Vet att du körde lite LMP2 i slutet av förra året… Lockar t ex Le Mans 24h?

- Le Mans och LMP är fortfarande det naturliga steget från Japansk racing liksom förr i tiden när det var Group C. Självklart så vill jag köra LM24. Men LMP2 är komplicerat och inte speciellt attraktivt från en professionell förares perspektiv nu för tiden. I LMP2 så krävs det att en av förarna är Silver-graderad eller sämre. Vissa silver förare är otroligt mycket mer erfarna än andra. Det är inget rättvist system och totalt ointressant för en platinum förare som mig. Skall jag köra WEC i framtiden så blir det enbart i LMP1 eller GT PRO.

Jag antar att du följer Marcus Ericssons första år i F1.. Märks det i  t ex japan att det nu finns en svensk i F1.. Dessutom med en japansk teamkamrat..?

- Lite grann kanske, men Kobayashi är inte speciellt populär i Japan, inte i jämförelse med Takuma Sato.

Hur tycker du Marcus Ericsson klarat sig så här långt..

- Han har en super chans som bara han kan ta tillvara på. Kan han visa att han är outstanding i jämförelse till sin erfarna stallkamrat Kobayashi så har han en chans att gå vidare. 

Hur upplever du F1 idag, med tysta turbomotorer och hybridteknik… Du körde ju själv F1 med högvarvig V10 motor?

- Det var häftigare skulle jag vilja säga när jag körde, inte bara motor mässigt men även när det kommer till downforce och hela paketet i allmänhet. 

Till sist.. Vem vinner F1-vm? Antar att tipsen går mot det märke du själv kör för:)?

- Jag tror på Lewis, att Mercedes vinner är det väl ingen tvivel om men Lewis är den föraren med övertaget psykologiskt över Nico. Nico har i mina ögon satt en enormt hög nivå tidigt och gjort allt för att sätta Lewis på plats inledningsvis, tyvärr så är inte Lewis den man sätter sig på och den lektionen kommer Nico att få lära sig om och om igen från Bahrain och vidare, tror jag. Det som är mest intressant i nuläget är väl hur länge det här kommer att pågå innan Nico går och gömmer sig för resten av säsongen.